Al menos 66 personas murieron luego de la ruptura de un oleoducto por presuntos ladrones de combustible en México, dijeron las autoridades el sábado, mientras el presidente Andrés Manuel López Obrador defendía al ejército a pesar de no haber despejado el lugar antes de la explosión.

Docenas de cuerpos quemados yacían en el campo carbonizado donde ocurrió la explosión el viernes por la noche en la ciudad de Tlahuelilpan, en el estado central de Hidalgo, en uno de los peores incidentes que han golpeado la infraestructura petrolera de México en años.

Los expertos forenses inspeccionaron y fotografiaron los restos, mientras los soldados y otro personal militar custodiaban el área acordonada que estaba llena de zapatos, ropa y contenedores a medio quemar utilizados por las personas para recolectar combustible.

En una conferencia de prensa con López Obrador, el gobernador del estado de Hidalgo, Omar Fayad, dijo que 66 personas murieron y otras 76 resultaron heridas en la explosión de la noche del viernes, que ocurrió cuando los residentes locales intentaron llenar cubos y tambores con combustible.

El veterano izquierdista López Obrador lanzó una ofensiva contra el robo de combustible el 27 de diciembre y ordenó que los ductos se cerraran temporalmente para evitar que los grifos ilegales drenen miles de millones de dólares de la petrolera estatal Petrieos Mexicanos (Pemex).

Video en las redes sociales de personas que llenan cubos desde la tubería durante las horas del día en presencia de las fuerzas armadas. Pero López Obrador, quien prometió continuar la represión contra el robo de combustible, defendió al ejército contra las preguntas sobre por qué los soldados no lograron evitar la tragedia.

«No vamos a combatir el fuego con fuego», dijo. «Creemos que la gente es buena, honesta, y si hemos llegado a estos extremos … es porque fueron abandonados».

Respaldando los comentarios hechos anteriormente por su ministro de seguridad pública, López Obrador dijo que el ejército había tenido razón al evitar una confrontación debido a la cantidad de personas que buscaban beneficiarse del combustible gratis en el sitio del oleoducto.

Dijo que la prioridad era erradicar los problemas sociales y la falta de oportunidades que habían llevado a las personas a arriesgar sus vidas para obtener combustible, unos pocos litros de los cuales valen más que el salario mínimo diario en México.

Los familiares de las víctimas estaban amontonados, algunos de ellos llorando, después de la explosión masiva. Gran parte de la prisa por extraer combustible y el caos de la explosión se capturó en los teléfonos móviles y comenzó a circular rápidamente en las redes sociales.

El trabajador de la construcción David Lozada, de 35 años, estaba buscando a su hermano desaparecido, Jesús Manuel de 34 años, el sábado por la mañana.

«Vine a buscarlo cuando todavía estaba encendido el fuego», dijo. «Pero nos quedamos en este lado al que no pudimos llegar hasta aquí. Debido al calor del incendio y los soldados no nos dejaron. Sus amigos confirmaron que él estaba por aquí «.

El principal fiscal federal de México, Alejandro Gertz, dijo que el gasoducto fue intervenido deliberadamente, pero que la investigación fue complicada porque todos los que estaban en el lugar de la explosión murieron.

Poco después de que el gobierno dijera que se había extinguido el incendio del viernes, las imágenes de la televisión mostraban tensos intercambios entre las autoridades que vigilaban el lugar y los residentes sobre la cifra de muertos.

López Obrador dice que su decisión de cerrar tuberías para combatir el crimen ha reducido considerablemente el robo. Sin embargo, suscitó temores por la economía, además de desencadenar déficits de combustible en el centro de México, incluido Hidalgo.